Historická akvizice v oblasti GPU na obzoru. Firma vyvíjející grafiky PowerVR je na prodej

5

Společnost Imagination Technologies, stojící za grafickými jádry PowerVR, už sice prakticky nezasahuje do oblasti PC, kterou si rozdělily grafiky Radeon a GeForce, ale přesto jde historicky o jednoho z nejdůležitějších hráčů v tomto oboru. Jeho GPU architektury používající tile-based rendering před svým současným angažmá v mobilní oblasti fungovaly v herních konzolích a několikrát i v osobních počítačích, přičemž jejich kořeny jdou až do devadesátých let. Firma se ale letos ocitla na rozcestí, jelikož přišla o největšího klienta Apple, na němž se stala příliš závislá. Již minulý měsíc bylo rozhodnuto, že se zbaví některých svých částí, včetně divize procesorů MIPS. Zdá se však, že ani s tím ale management nevidí moc možností k samostatnému přežití. Počítá totiž zdá se už s tím, že odprodána skončí celá Imagination.

Toto rozhodnutí bylo oznámeno minulý týden. Imagination se podle oficiálního vyjádření pouští do jednání s rozličnými zájemci, kteří by mohli firmu odkoupit. To znamená, že by technologie grafických jader PowerVR i spolu s ovladači a ekosystémem mohla skončit v rukou nějaké větší polovodičové firmy. Ta by je mohla začít používat jako svou soukromou technologii k odlišení od konkurence či kvůli nezávislosti (o to by mohla mít zájem třeba Čína prostřednictvím státních a polostátních firem), i když také nový vlastník pochopitelně může dál pokračovat s licencováním dalším subjektům.

Zájemci se údajně hlásí sami

Imagination uvádí, že formálně otevírá proces prodeje firmy, při kterém se hledají zájemci na odkup. Ovšem upozorňuje, že ho zatím nemíní úplně definitivně – nebo taková je alespoň oficiální verze. Tento krok byl prý iniciován zvenčí tím, že se „nápadníci“ začali během posledních týdnů hlásit sami od sebe. Zájem o koupi celé firmy prý předneslo hned několik subjektů, pročež s nimi management o této možnosti začal předběžně jednat a sondovat jednotlivé nabídky a jejich podmínky.

Imagination si v tuto chvíli vyhrazuje možnost prodej neuzavřít a upozorňuje, že zatím akvizice není nijak garantována. Také zatím nebyli jmenováni žádní uchazeči. IP grafik Imagination by mělo být cenné například pro velké výrobce mobilních procesorů ARM, včetně těch, kteří právě tato GPU již používali a mohli by ušetřit za poplatky. Otázka je, zda jeden takovýto solitérní hráč může mít dost velký obrat, aby se mu vyplatilo udržovat vývoj těchto GPU jen čistě pro sebe. Druhou možností je spojení s nějakou firmou, která také nenabízí přímo čipy, ale licenční IP, design a služby.

Imagination lze dnes díky ráně, kterou jí Apple uštědřil, koupit s výraznou slevou – po oznámení konce spolupráce totiž ceny akcií klesly o 60 %. Při akvizice vždy hodnota akcií naroste a zájemce platí určitou přirážku, stále ale firmu dostane za podstatně méně peněz, než loni. I po této pro akcionáře povzbuzující zprávě má firma tržní kapitalizaci zhruba poloviční.

Akcie ImgTechu se propadly o dvě třetiny
Akcie Imagination Technologies se pod padáku od Apple propadly o dvě třetiny

Prodej a s ním spojený vstup nového kapitálu a financování by mohl být relativně snadnou náplastí na problémy firmy a impulsem k opětovnému růstu. Pokud by ale vedla k útlumu nebo narušení vývojového programu (akvizice celkem často vedou ke konci dotčených produktů), šlo by o velkou technologickou ztrátu. Pokud by Imagination a PowerVR z trhu licencovatelných mobilních grafik zmizely, výrobci bez vlastního GPU (Apple, Nvidia, Qualcomm, Intel) by neměli jinou možnost, než v této situaci monopolní ARM Mali. Na trhu sice existuje nebo existoval (poslední léta o něm není slyšet) malý konkurent Vivante, ale jeho technologie měla jen izolované úspěchy a zřejmě by nedokázala PowerVR zastoupit.

Prototyp GPU PowerVR pro výpočet raytracingové grafiky v reálném čase (Zdroj: Imagination Technologies)
Imagination má na svědomí hodně zajímavých technologií, pokoušela se například i o popularizaci ray-tracingové grafiky. Na fotografii prototyp GPU PowerVR pro výpočet raytracingu v reálném čase (Zdroj: Imagination Technologies)

Imagination nemá bez Applu dost velkou základnu zákazníků

Problém Imagination je, že po ztrátě více jak poloviny licenčních příjmů by neměla na svůj provoz, jelikož ani předtím nebyla v nějak velkém zisku a nedávno dokonce musela kvůli ztrátám restrukturalizovat. Licenční obchodní model navíc obnáší to, že většina nákladů je fixních – bez ohledu na to, kolik zákazníků její IP bloky získají, stojí vývoj technologie, firemní administrativa a běžné náklady prakticky stejné peníze. Propad tržeb o polovinu by tedy vedl k hluboké ztrátě a vzhledem k tvrdé konkurenci ARMu v mobilní oblasti asi není pravděpodobné, aby Imagination během nějakého roku našla dost nových zákazníků, kterými by chybějící peníze od Applu vykryla. A to asi ani s případným patentovým či sankčním vyrovnáním, které chce Imagination z Applu za rozvázání poměru a možné patentové nároky vymoci. Jeho potenciál bude patrně spíš návnadou pro zájemce při jednáních o prodeji firmy, než dlouhodobým řešením finanční situace firmy.

5 KOMENTÁŘE

  1. Tak Apple je podtrhl a soucasne je to jedna z mala firem pro ktere ma kup Imagination realne smysl. Bude zajimave sledovat kdo je nakonec koupi. Pokud Apple, pak klobouk dolu pred plechovosti jejich zaludku…

    • A cim je Apple podtrhl? Oni mezi sebou meli kontrakt na vecne casy a nikdy jinak? To, ze v Imagination vsadili na jednoho velkeho odberatele je problem jejich, ne Apple. Tyhle naivni soudy mam ze vseho nejradeji…

      • No, úplně neopodstatněné to hodnocení asi není (nebo nemusí být).
        Ono je to tak, že Apple měl od IMGtech speciální zacházení, nelicencovali si PowerVR jako blok, ale měli možnost si v tom dělat vlastní změny a nejspší pro to taky měli speciální servis.
        A má se za to, že Apple to svoje vlastní GPU postavil vlastně nad PowerVR tím, že postupně nahrazoval některé věci, ovladač i hardware, až mu tam jakože nakonec zbyly jenom vlastní věci. Teď je samozřejmě otázka, jak moc je to čisté z hlediska copyrightu/patentů a tak, Imagination Technologies nejspíš bude tvrdit, že tímhle nahrazováním je jejich IP jakoby „obtisklé“ v tom nezávislém GPU od Apple a tedy že Apple nemá právo to tak zadarmo používat, aniž by je nějak kompenzoval.

        Ještě asi mohou namítat, že Apple zneužil toho, jak měl možnost nahlížet pod pokličku, a že je to jeho GPU do nějaké míry „okopírované“.

        To je teda ještě stranou otázky případných smluvních sankcí, pokud se třeba Apple někde zavázal na delší dobu, což ale nevíme.

  2. „Ono je to tak, že Apple měl od IMGtech speciální zacházení, nelicencovali si PowerVR jako blok, ale měli možnost si v tom dělat vlastní změny a nejspší pro to taky měli speciální servis.“

    Vzdy je to o dohode dvou stran, budto na takovou spolupraci pristoupis a nebo ne, nikdo ti v techto pripadech „nedrzi pistoli u hlavy“ s tim, ze to musis podepsat. A pokdu na ni pristoupis, tak prevazi benefity takove spoluprace nad riziky. A s tim, jak byla jejich spoluprace nastavena museli pocitat, ze mozna driv nebo pozdeji pujde Apple vlastni cestou. Taky nezname pravni ramec takoveto spoluprace, takze nemuzeme jednoznacne rict, zda nekdo nekoho podrazil nebo ne.

    Co je vsak dulezitejsi, a na co jsem narazel hlavne je to, ze se tato spolecnost jednoznacne stala zavislou na jednom zakaznikovi, a toto neni problem Apple, ale jejich. Zaklad je diverzifikace trhu/zakazniku, a tohle jednoznacne nezvladli.